O Efeito Estufa Descontrolado: Nossa Matéria de 1988 sobre Mudanças Climáticas

Este artigo foi publicado originalmente na edição de dezembro de 1988 da Aulamagna.

À medida que o hemisfério norte entra no inverno, os pensamentos se voltam para o verão à frente – praias ensolaradas, oceanos frios, uma tempestade à tarde nas planícies.

Mas os cientistas agora têm poucas dúvidas de que o futuro não reserva nada disso – que nossos verões se tornarão cada vez mais quentes, nossas praias zonas cancerígenas mortais e nosso milho e trigo atrofiados e marrons em um cinturão de grãos cheio de poeira.



Os cinco anos mais quentes em mais de um século de medição da temperatura média da superfície global foram 1980, 1981, 1983, 1987 e 1988. Em 1980, 1983 e 1988, os Estados Unidos também tiveram suas três piores secas em mais de 50 anos . Economistas do Worldwatch Institute, um grupo de pesquisa com sede em Washington, dizem que uma seca semelhante em 1989 poderia resultar em uma catástrofe mundial.

Também em 1988, Furacão Gilbert , o furacão mais violento já registrado, devastou o Caribe. Ao mesmo tempo, 65 milhões de acres de plantações na China central foram devastados pela seca, e outros 25 milhões de acres foram perdidos por inundações ao longo das costas chinesas. Dezenas de milhares morreram de inundações repentinas no Quênia, Sudão, Índia e na costa da China. Tempestades excepcionalmente fortes também atingiram a Austrália e a Nova Zelândia. Três quartos de Bangladesh foram inundados, matando milhares e deslocando milhões.

O calor e as mudanças climáticas globais que as acompanham convenceram cientistas e até políticos (embora os últimos geralmente entendam os fatos irremediavelmente errados, muitas vezes em benefício das indústrias automobilística e petrolífera) de que um acúmulo de gases que retêm o calor, produzidos pelas sociedades industrializadas, provocou o efeito estufa há muito previsto, quase de ficção científica.

A natureza regula a temperatura da Terra através de um ciclo diário. Durante o dia, a luz solar aquece a superfície do planeta e à noite, muito desse calor, ou radiação infravermelha, escapa de volta para o espaço.

Mas o efeito estufa interrompe esse processo. Os chamados gases de efeito estufa, embora não inibam a luz solar de atingir a Terra, retêm a radiação infravermelha que deveria voltar ao espaço e a retém perto da superfície terrestre, fazendo com que o planeta aqueça.

O mais significativo gás de efeito estufa , embora não seja o mais potente, é o dióxido de carbono, que agora está em níveis 25% mais altos do que há um século. O dióxido de carbono, que é liberado quando algo é queimado, é responsável por cerca de 50-55 por cento do aquecimento global atual e projetado, de acordo com James Hansen no Goddard Institute of Space Studies da NASA em Nova York. Metano (gás natural), óxido nitroso e vários gases residuais representam 30 por cento adicionais. Os 15% restantes, relata Hansen, são causados ​​por clorofluorcarbonos ICFCs), uma família de produtos químicos artificiais usados ​​como refrigerantes e propulsores de aerossóis. Irving Mintzer, associado sênior do World Resources Institute, um grupo de pesquisa em Washington, D.C., diz que os CFCs tradicionais são, por molécula, 10.000 vezes mais potentes como gases de efeito estufa do que o dióxido de carbono.

Embora haja um consenso de que o efeito estufa é inevitável, os cientistas não chegaram a um consenso sobre quanto ou quão rápido as temperaturas globais aumentarão. Os modelos que temos para o movimento atmosférico são muito inadequados, disse Karl Taylor, físico atmosférico dos laboratórios financiados pelo Departamento de Energia (DOE) da Universidade da Califórnia em Livermore. Taylor disse que uma pesquisa recente do DOE indicou que nos próximos 20 a 100 anos, a temperatura global aumentará de dois a dez graus Fahrenheit.

Outros modelos, prevendo maiores aumentos no uso de combustíveis fósseis à medida que as nações em desenvolvimento se tornam mais industrializadas, preveem um aumento de até 30 graus nos próximos 85 anos. No auge da última Idade do Gelo, os cientistas concluíram que a temperatura média global caiu apenas oito graus Fahrenheit.

o modelo de estufa mais abrangente até hoje foi preparado por Hansen no Goddard Institute e publicado na edição de 20 de agosto de 1988 da Jornal de Pesquisa Geofísica . O modelo de Hansen prevê um aumento de dois a cinco graus Fahrenheit nos próximos trinta anos, dependendo de qual dos três futuros alternativos as nações do mundo escolherem: expansão contínua do uso de combustível fóssil na taxa anual atual de 1,5%; um corte moderado; ou uma mudança radical dos combustíveis fósseis para fontes alternativas de energia, como solar, nuclear, eólica ou hidrelétrica.

O aquecimento que Hansen prevê tornaria o planeta mais quente do que esteve em 100.000 anos – muito além dos 30.000 anos de história desde que nossa espécie surgiu. Seriam suficientes para causar inundações em cidades litorâneas, grandes secas quase todos os anos em regiões temperadas, fome em massa, deslocamento de dezenas de milhões de pessoas etc.

Essas previsões são baseadas no uso mundial atual e protegido de combustíveis fósseis à base de carbono. Eles ignoram, no entanto, fatores que afetam a vegetação do planeta, que absorve dióxido de carbono e fornece oxigênio a nós e a outros animais. Os cientistas agora temem que, por causa desses outros fatores, tenhamos desencadeado uma estufa descontrolada – o aquecimento global fora de controle.

Uma 'estufa descontrolada' ocorre quando vários estresses ambientais trabalham juntos para criar uma situação de feedback negativo, onde tudo impulsiona o aquecimento global, explica o Dr. Donald Squires, chefe do Instituto de Ciências Marinhas da Universidade de Connecticut.

Squires e outros temem que o esgotamento substancial da camada protetora de ozônio do planeta na atmosfera superior e a destruição das florestas tropicais para o desenvolvimento estejam destruindo os mecanismos de troca de dióxido de carbono-oxigênio, que, combinados com o uso excessivo de combustíveis fósseis , estão impulsionando a Terra em direção a uma condição de estufa descontrolada.

Do ponto de vista da estufa, diz Squires, a nossa é uma sociedade de feedback negativo.

Enquanto a luz e o calor do sol são necessários para a vida, não filtrada solar, ou ultravioleta (UV), a radiação quebra as cadeias de proteínas que são os componentes básicos de todos os tecidos vivos. Na Terra, uma camada protetora de ozônio – a forma de três átomos de oxigênio – na atmosfera superior nos protege da faixa mais prejudicial de radiação UV. Se a camada de ozônio não existisse, a vida não poderia ter evoluído aqui. Se desaparecesse, a vida não poderia continuar.

Nos últimos anos, no entanto, os CFCs vêm esgotando rapidamente esse escudo protetor. Mintzer diz: Quando são lançados pela primeira vez, os CFCs passam de cinco a dez anos na atmosfera mais baixa, onde são um gás de efeito estufa muito forte.

Eles então sobem para a atmosfera superior, onde se decompõem na presença de luz ultravioleta, liberando cloro, que se combina com o oxigênio para formar alguns produtos químicos muito reativos que destroem cataliticamente o ozônio.

De acordo com Carl Sagan, cada molécula de cloro de uma molécula de CFC destrói 100.000 moléculas de ozônio antes de afundar de volta na atmosfera mais baixa.

O potencial destrutivo dos CFCs foi descrito pela primeira vez na literatura científica em 1974 na pesquisa do Dr. Sherwood Roland da Universidade da Califórnia em Irvine, e seu colega Mario Molina.

Modelos derivados da teoria de Roland projetavam apenas uma perda de ozônio de três a cinco por cento até 2050, então toda a comunidade científica foi abalada em 1985 quando um buraco substancial na camada de ozônio – reduzido em até 98 por cento em algumas áreas – apareceu sobre a Antártida . O buraco, agora maior que o continente antártico , continuou a se expandir a cada ano desde então.

O buraco aparece mais dramaticamente em outubro, diz Roland, quando o hemisfério sul está emergindo do inverno. Ao longo de novembro e dezembro, diz ele, o buraco se afina e se espalha para o norte, enviando ar empobrecido de ozônio por todo o planeta.

Em 1987, quando o buraco começou a se romper, houve uma queda repentina de 10% na camada de ozônio acima de Melbourne, na Austrália. Partes do buraco também apareceram sobre a Nova Zelândia e partes da América do Sul. Um buraco semelhante começou a se formar sobre o Pólo Norte também, diz Roland.

Os cientistas prevêem milhões de novos casos de câncer de pele e catarata a cada ponto percentual de queda na camada de ozônio, e estudos recentes mostram que o aumento da radiação ultravioleta também danifica o sistema imunológico. A ameaça mais séria que as pessoas enfrentam, no entanto, é a ameaça da radiação UV para as plantas.

Como sua principal tarefa é converter a luz solar em energia armazenada, as plantas são extremamente sensíveis à luz. Muitos vão murchar e morrer à medida que a radiação UV aumenta. Particularmente sensíveis são as plantas microscópicas, ou fitoplânctas, na superfície do oceano. Esses microrganismos, diz Mintzer, evoluíram dentro de uma faixa muito estreita de exposição à radiação ultravioleta forte e não possuem mecanismos de defesa adequados.

Com uma redução adicional de dois a três por cento no ozônio atmosférico, diz Squires, o fitoplâncta estará em apuros.

Além de ser a base da cadeia alimentar de todo o planeta, o fitoplâncta é, diz Mintzer, absolutamente crucial para as trocas gasosas entre o oceano e a atmosfera.

Estamos emitindo cerca de 5,5 bilhões de toneladas de dióxido de carbono todos os anos, de acordo com relatórios de uma conferência sobre mudanças climáticas mundiais realizada no verão passado em Toronto. As plantas, que absorvem dióxido de carbono e liberam oxigênio, absorvem cerca de metade disso. O restante é o excesso que está causando grande parte do aquecimento global. Do dióxido de carbono absorvido, o fitoplâncta lida com cerca de metade. Eles também fornecem cerca de metade do oxigênio que respiramos.

De acordo com Squires, as espécies de fitoplâncta mais importantes para essa troca também estão entre as mais sensíveis e serão as primeiras a morrer com o esgotamento da camada de ozônio. O resultado será a perda de aproximadamente metade do oxigênio na atmosfera e um aumento de 25% nos níveis anuais de excesso de dióxido de carbono, acelerando o aquecimento global.

Ninguém sabe com que rapidez os CFCs já presentes na atmosfera irão destruir a camada de ozônio. Como pode levar anos para liberar seu cloro, a Roland diz que, independentemente das ações tomadas agora, os níveis de cloro aumentarão ao longo do próximo século. Alguns dos CFCs mais resistentes ainda estarão destruindo o ozônio no final do século 23.

Se o fitoplâncta morrer, isso deixará apenas as florestas e plantas terrestres para absorver dióxido de carbono e fornecer oxigênio. Mas, como você provavelmente sabe, eles também estão com problemas. Muitas das florestas em regiões temperadas estão sendo enfraquecidas e destruídas pela chuva ácida (formada quando o dióxido de enxofre e os óxidos de nitrogênio do carvão e do petróleo se misturam com o vapor de água nas nuvens para produzir ácido sulfúrico e nítrico). E, dependendo da extensão da destruição do ozônio, muitas árvores e plantas, e colheitas em particular, serão mortas pelo aumento da luz ultravioleta. A maior ameaça, no entanto, não vem de algumas reações químicas complexas na atmosfera, mas da destruição direta de florestas tropicais para madeira e para dar lugar a fazendas.

As florestas tropicais cobrem apenas 6% da terra do planeta, mas, devido à sua densa vegetação, são responsáveis ​​por 40% das trocas mundiais de dióxido de carbono-oxigênio. Projetos de desenvolvimento patrocinados principalmente pelo Banco Mundial, Fundo Monetário Internacional (FMI) e Banco Interamericano de Desenvolvimento estão forçando a destruição de milhões de acres de floresta tropical todos os anos.

O World Resources Institute informou que todos os anos, entre 1976 e 1980, cerca de 42.300 milhas quadradas – 27 milhões de acres – de florestas tropicais foram destruídas, principalmente no Brasil, Indonésia e Zaire. Isso é aproximadamente uma área do tamanho da Pensilvânia, todos os anos.

E os números pioram. Atualmente, cerca de 6.900 acres de florestas tropicais estão sendo destruídos a cada hora, de acordo com Rainforest, um grupo de defesa do meio ambiente em San Francisco. São 165.600 milhas quadradas por ano, ou 60,4 milhões de acres – uma área um pouco maior que a Califórnia. Em 1987, a NASA relatou cerca de 77.000 milhas quadradas perdidas naquele ano somente no Brasil.

Quando as florestas tropicais são derrubadas para madeira, como geralmente é o caso no Zaire, é apenas o ciclo de troca de dióxido de carbono-oxigênio que piora. Quando são queimados para dar espaço ao gado pastando, como no Brasil, os incêndios não só tomam a floresta tropical, mas também contribuem com cerca de 10% para o acúmulo de gases de efeito estufa na atmosfera, de acordo com estudos conjuntos de cientistas americanos e brasileiros .

Metade das florestas tropicais do planeta já foi destruída e, se continuarmos no ritmo atual, todas as florestas tropicais desaparecerão durante a vida de nossos filhos. Com eles irão cerca de 300.000 a 500.000 espécies de plantas e animais, de acordo com botânicos e zoólogos, e 40% do nosso suprimento de oxigênio.

À medida que os efeitos combinados dos gases de efeito estufa, a destruição da camada de ozônio e a destruição das florestas tropicais piorarem nos próximos anos, é concebível que o planeta fique tão quente que toda a vida morra e que rios, lagos e oceanos evaporem, deixando o planeta nu e sem água, com uma atmosfera de gases rodopiantes e uma temperatura de superfície de cerca de 600 a 800 graus Fahrenheit. A Terra seria então muito parecida com seu planeta irmão, Vênus.

Estufa descontrolada é o que achamos que aconteceu em Vênus, diz Taylor nos laboratórios do DOE na Califórnia. De acordo com Roland, não há razão para acreditar que Vênus não se parecia muito com a Terra. Análises recentes de radar mostram que, sob a espessa atmosfera de Veneza, existem vastas e secas bacias oceânicas e massas elevadas de terra que se parecem muito com continentes.

Seja qual for sua história, a superfície de Vênus agora está seca. Sua atmosfera, conforme revelado por análises espectrográficas, é composta de 97% de dióxido de carbono, com traços de dióxido de nitrogênio, vários outros gases e vapor de água, e sua temperatura superficial é de cerca de 900 graus Fahrenheit, dentro e fora do sol.

Drs. Roland, Squires e Kellogg dizem que a possibilidade de uma estufa descontrolada na Terra é com o que todos estão muito preocupados.

Os pesquisadores não têm esperança de reverter a tendência de aquecimento global, mas com uma reviravolta radical no uso de carvão, petróleo e gás natural, uma proibição imediata da fabricação e uso de CFCs e o fim do financiamento de projetos internacionais de desenvolvimento que exigir a destruição das florestas tropicais, poderemos evitar que o planeta se torne um deserto inabitável.

Várias organizações, incluindo o World Resources Institute e a Audubon Society, estão levantando fundos internacionalmente para comprar grandes extensões de florestas tropicais, que serão preservadas como refúgios.

Políticos como George Bush têm elogiado a importância de desenvolver gás natural e etanol a partir do milho como soluções para o aquecimento global. Mas os cientistas alertam que, embora esses combustíveis liberem menos monóxido de carbono e óxidos de nitrogênio, ambos fatores de poluição do ar, eles contribuem tanto quanto para o efeito estufa. Eles, como qualquer outro combustível combustível, emitem dióxido de carbono quando queimados. A Kellogg insiste que devemos comprometer recursos para desenvolver rapidamente energias renováveis, como solar, eólica, economia de hidrogênio e fusão.

Talvez o mais preocupante, no entanto, seja que o aquecimento global está se tornando um problema em um momento em que dezenas de nações em desenvolvimento dependem cada vez mais dos combustíveis fósseis para sua própria industrialização. É injusto, diz Squires, que recentemente falou em uma conferência sobre aquecimento global, na qual estiveram presentes representantes de várias nações em desenvolvimento. Agora que eles estão começando o curso que traçamos, estamos dizendo: 'Volte para a idade da pedra.'

A resposta deles é: 'Quem é você para nos dizer que não podemos nos tornar o que você se tornou?'

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